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Daniel H. Janzen

PREMIO FRONTERAS DEL CONOCIMIENTO

Ecología y Biología de la Conservación

IV edición

El biólogo estadounidense Daniel H. Janzen ha sido premiado por su trabajo pionero en ecología tropical y sus aportaciones a la conservación de ecosistemas tropicales amenazados en todo el mundo a partir del conocimiento de cómo funcionan las interacciones entre plantas y animales.

MENCIÓN DEL ACTA

Se concede el Premio Fundación BBVA Fronteras del Conocimiento 2011 en Ecología y Biología de la Conservación al profesor Daniel H. Janzen, de la Universidad de Pensilvania, Estados Unidos, por su pionero trabajo en ecología tropical y en la conservación de los ecosistemas tropicales. Daniel H. Janzen es el supremo ejemplo de ecólogo cabal, que aúna pericia y experiencia en historia natural con rigor científico y pensamiento innovador.

Ha aplicado todo ello a la cuestión práctica de la conservación de la biodiversidad, y en ese marco ha dado forma a la disciplina de la ecología tropical tal y como la conocemos en la actualidad. Sus estudios se han centrado en Costa Rica, pero han tenido lugar desde México a Nigeria, Uganda, Malasia o el norte de Australia. Su trabajo pionero, iniciado con las interacciones y la coevolución de los animales y las plantas en los años sesenta, transformó la ecología tropical pasando de ser un campo principalmente descriptivo a una disciplina científica rigurosa y basada en hipótesis, y abrió puertas a múltiples nuevas vías de investigación en cuestiones como las interacciones planta-herbívoro y la dispersión de los propágulos [seed dispersal].

En los años ochenta, se convirtió en uno de los pioneros de la ciencia de la restauración ecológica. Su trabajo en este ámbito se centró en las selvas tropófilas [o selvas secas] de Costa Rica, donde ha liderado la restauración y conservación de miles de hectáreas de paisaje antes degradado. Acuñó el concepto de parataxonomistas (personas formadas para ayudar a los biólogos profesionales) para catalogar todas las especies de un entorno dado, y más tarde lideró la aplicación sistemática y a gran escala del barcoding de ADN [‘código de barras genético’] (una sencilla técnica molecular para identificar especies que facilita los inventarios de biodiversidad). Ambos avances revolucionaron el modo en que catalogamos y monitorizamos la biodiversidad.

El profesor Janzen ha servido de modelo e inspiración a varias generaciones de ecólogos y biólogos de la conservación, incluido su papel en el desarrollo de la Organización para Estudios Tropicales, que ha formado a miles de estudiantes en biología tropical.

Remontándonos a los últimos años sesenta, fue una figura clave en el diseño y la ejecución tanto de experimentos de campo como de estudios de casos prácticos modélicos, en especial para los mutualismos (interacciones beneficiosas entre especies). Sus contribuciones fundamentales sur gen de un trabajo empírico sólido en las áreas tropicales a partir de las cuales se desarrollan nuevos enfoques o abordajes científicos de la ecología y la biología de la conservación.

El profesor Janzen fue pionero de los estudios de larga duración de los grandes paisajes, con trabajos de investigación que sentaron las bases para la creación del Área de Conservación de Guanacaste (ACG). Comenzando con 10.000 hectáreas de terreno degradado que se ampliaron hasta alcanzar 130.000 hectáreas de un sistema forestal restaurado y funcional.

En la actualidad el ACG es Patrimonio de la Humanidad por la Unesco y el modelo de trabajo de referencia de todo el sistema costarricense de parques naturales. Está reconocido internacionalmente como uno de los mejores ejemplos tropicales de «conservación a través del desarrollo de la biodiversidad», y es, además, el mayor proyecto de restauración forestal del mundo. El ACG es un modelo de cómo conservar un gran sistema tropical complejo, y ha resultado inspirador para la biología tropical y para iniciativas de conservación en todo el mundo.

Otras contribuciones destacadas son sus estudios de referencia de las interacciones animal-planta (por ejemplo, mutualismos acacia-hormiga, polinización, dispersión de los propágulos [seed dispersal]); estudios en ecología química (por ejemplo, los metabolitos secundarios en plantas como compuestos de defensa; el papel de los compuestos antimicrobianos producidos por hongos); el papel de las interacciones bióticas en la estructuración y la generación de biodiversidad tropical; y un estudio exhaustivo de las interacciones oruga-parasitoide.

El jurado reconoce que el profesor Daniel H. Janzen está situado entre los ecólogos y biólogos de la conservación más sobresalientes del mundo. Es considerado fundador de la ecología tropical terrestre moderna y continúa liderando un programa de investigación innovador en la conservación de la biodiversidad tropical mediante su integración con las culturas locales.